Примерно в полдень 19 января 1919 года в городе Бостон прохожие на улице услышали странные звуки. Раздался громогласный рев, потом шум, как от мчавшегося паровоза, и следом — словно пулеметная очередь. Никто и не думал бежать без оглядки от этого страшного места возле завода Purity Distilling, где производился этиловый спирт.

Далее случилось ужасное: по площади города и прилегающей к ней улице со скоростью примерно 60 км/час промчалось восьмиметровой высоты «цунами» из сахарного сиропа. Эта густая липкая жидкость сметала все на своем пути, разрушая металлические конструкции, постройки, заливая дома, магазины, железнодорожные вагоны. Люди и животные (в основном, лошади в упряжках), оказывались беспомощны, прилипая и утопая в сладкой жиже. 

За считанные минуты погиб 21 человек, среди которых были и дети. Еще более 150 человек получили различные травмы. Отмывали затопленное место города более месяца. В застывших волнах сиропа находили изувеченные до неузнаваемости тела людей и животных. Еще долгое время всюду стоял тошнотворный сладковатый запах патоки.

Как все произошло, почему? Как это и бывает при техногенных катастрофах, причин оказалось несколько. В первую очередь, человеческий фактор. Бостонская компания по производству этилового спирта, разумеется, знала о том, что использует резервуар для сахарной патоки, не отвечающий стандартам безопасности. Стенки резервуара не справлялись с имеющимся давлением. Но бак обычно не наполняли полностью, и хотя он уже подтекал вовсю, компания не обращала на это серьезного внимания. Когда же вышел указ государства о сухом законе, что вступит в силу со следующего года, компания решила усилить производство спирта, чтобы выжать по максимуму выгоду. Бак стали наполнять сахарной патокой под завязку – до 9 млн. литров. Меласса – это основной ингредиент для производства этилового спирта. Она представляет собой густой сироп темно-коричневого цвета со сладко-горьким вкусом. В день трагедии температура воздуха резко повысилась, с 17 до + 5. И это также способствовало изменению консистенции сиропа и усилению давления на стенки резервуара. В итоге бак просто не выдержал и лопнул, а масса с огромной скоростью устремилась наружу. 

Компания Purity Distilling пыталась выйти сухой из «сахарного потопа», обвиняя в произошедшем третьих лиц, якобы специально взорвавших резервуар. Но следствие того времени, даже не обладавшее современными инструментами анализа, смогло доказать вину предприятия. Компания в итоге заплатила семьям погибших по 125 тысяч долларов.

Уже давно нет этой компании. На том месте, где она располагалась, сейчас находится депо бостонской железной дороги. О событиях тех лет напоминает лишь мемориальная табличка.